Étude: Les souris atteintes d’Alzheimer ont leurs souvenirs réveillés … avec des lasers

La maladie d’Alzheimer a longtemps été pensé pour effacer complètement les souvenirs d’un individu. On pense que les touffes d’enchevêtrements de tau et de plaques amyloïdes qui s’accumulent dans le cerveau détruisent les neurones associés au stockage de la mémoire. Ce n’est peut-être plus le cas, comme l’a démontré une équipe de chercheurs de l’Université Columbia. Dans leur étude, publiée dans Hippocampus, ils ont découvert qu’il était possible de réveiller les souvenirs de souris atteintes de la maladie d’Alzheimer grâce à l’optogénétique, ou l’utilisation de la lumière pour contrôler les cellules.

Pour les besoins de leur étude, les chercheurs ont utilisé deux groupes de souris: le premier groupe était composé de souris saines, et le second était constitué de souris atteintes d’une maladie similaire à la maladie d’Alzheimer humaine. Les souris des deux groupes avaient été génétiquement modifiées pour avoir des neurones qui brillaient en jaune pendant le stockage de la mémoire et qui brillaient en rouge pendant le rappel de la mémoire in situ.

Les deux groupes ont subi un test de mémoire où ils ont été exposés à l’odeur de citron, car ils ont été soumis à un choc électrique pour associer les deux les uns aux autres. Les souris ont été soumises au même parfum de citron une semaine plus tard. Les cerveaux des souris en bonne santé brillaient de jaune et de rouge alors qu’ils exprimaient la peur, tandis que les cerveaux des souris atteintes d’Alzheimer brillaient dans des zones variables, indiquant qu’ils avaient accès à de mauvais souvenirs.

L’auteur de l’étude principale, Christine Denny, a déclaré que cela pourrait expliquer pourquoi les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer éprouvent de faux souvenirs. Quand ils tentent de se rappeler quelque chose, ils finissent par récupérer des souvenirs des mauvaises cellules du cerveau.

Pour la deuxième partie de leur étude, les chercheurs ont utilisé un câble à fibres optiques pour faire briller un laser bleu dans le cerveau des souris atteintes de la maladie d’Alzheimer. Ce faisant, l’équipe a pu stimuler les neurones responsables du stockage de la mémoire. Cela a réactivé les souvenirs de choc électrique et de citron, ce qui les a fait geler dans la peur quand ils ont senti l’odeur du citron.

Bien qu’il reste à voir si l’effet se produirait chez les humains, les découvertes ont été qualifiées de «révolutionnaires» par Ralph Martins de l’Université Edith Cowan en Australie, un expert lié à l’étude. « Il a le potentiel de conduire à un développement de nouveaux médicaments pour aider à retrouver des souvenirs », a déclaré Martins NewScientist.com.

À la suite de leurs résultats, M. Martins a déclaré que d’autres recherches seront nécessaires pour déterminer si des mécanismes similaires de stockage et de récupération de la mémoire peuvent être trouvés chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Martins a expliqué: « Les modèles de souris ne reflètent pas parfaitement la condition chez les humains. En particulier, le nombre de neurones qui meurent dans les modèles murins de la maladie d’Alzheimer est beaucoup plus faible que chez les humains. « 

Toutefois, Martins a ajouté qu’il existe déjà des indications que les souvenirs perdus peuvent toujours exister dans l’esprit des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer. « La musique est le meilleur exemple, qui a attiré beaucoup d’attention comme un moyen de récupérer des souvenirs du passé chez ces patients – donc cela a du sens ». (Relatif: Miracle: une femme de 101 ans atteinte de démence reste pianiste de talent, jouer 400 chansons à l’oreille.)

L’optogénétique peut donner les mêmes résultats, même si ce n’est pas complètement réalisable pour le moment; jouer avec des neurones et pointer des lasers dans le cerveau humain n’est ni sûr ni pratique. « Mais à l’avenir, des médicaments ciblés ou des techniques comme la stimulation cérébrale profonde peuvent aider les personnes atteintes d’Alzheimer à accéder à leurs souvenirs oubliés », a déclaré Denny.

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