Les scintigraphies cérébrales peuvent-elles identifier l’autisme?

« L’autisme peut être détecté par un scanner cérébral de 15 minutes », a rapporté le Daily Express. Les nouvelles sont basées sur une étude qui a examiné si les différences anatomiques dans le cerveau peuvent être utilisées pour identifier les personnes atteintes d’autisme. Il a trouvé qu’un balayage du cerveau et un algorithme informatique utilisant cinq mesures différentes de la forme et de la structure du cerveau étaient précis à 85% pour identifier le trouble du spectre autistique (TSA) chez les adultes. Ces mesures pourraient être utilisées comme « biomarqueur » des troubles du spectre autistique, selon les chercheurs.

Cette petite étude préliminaire est une contribution précieuse à la recherche d’une meilleure façon d’identifier l’autisme, une condition qui peut être difficile à diagnostiquer en raison de son large éventail de causes, types et symptômes. Cependant, il n’est pas possible de dire pour l’instant si une telle technique pourrait remplacer ou même aider les méthodes de diagnostic actuelles dans un proche avenir. Des études beaucoup plus grandes comparant les scintigraphies cérébrales d’un plus grand nombre de personnes atteintes de TSA et celles qui ne sont pas atteintes sont maintenant nécessaires pour déterminer si cette analyse est suffisamment précise pour être largement utilisée.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Institute of Psychiatry du King’s College de Londres. Le financement a été fourni par le Conseil de recherches médicales. L’étude a été publiée dans le Journal of Neuroscience.

L’étude a été largement rapportée dans les médias, la plupart des articles se concentrant sur les entrevues et les informations contenues dans le communiqué de presse pour interpréter les données scientifiques présentées dans le document de recherche publié. Peu de reportages ont discuté de la taille relativement petite et de la nature préliminaire de cette étude exploratoire, ou de la nécessité de tester ses méthodes dans des études plus vastes avant de pouvoir être considérées comme utilisables dans les diagnostics cliniques. L’affirmation dans le Daily Express, que l’autisme peut maintenant être détecté par un balayage du cerveau de 15 minutes, était incorrecte.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Le trouble du spectre autistique (TSA) est composé d’une gamme de différents types de conditions autistiques, avec des causes multiples et un large éventail de symptômes. Il est souvent associé à d’autres troubles du comportement. Ces facteurs rendent difficile l’identification et la description de la «neuroanatomie» (la structure neurale interne du cerveau associée à la condition). Alors que des recherches antérieures ont mis en évidence plusieurs différences possibles dans l’anatomie de certaines régions du cerveau chez les personnes atteintes d’autisme, celles-ci ont été étudiées isolément.

Cette étude visait à tester la théorie selon laquelle les personnes autistes ont des différences «multidimensionnelles» dans la forme, la structure et le volume du cerveau et, par conséquent, que ce «modèle neuroanatomique» peut être utilisé pour identifier les TSA.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté des participants dans le cadre d’un programme de recherche clinique, y compris 20 adultes ayant reçu un diagnostic de TSA et 20 autres adultes sans la condition de groupe témoin. Tous les volontaires étaient des mâles droitiers, âgés de 20 à 68 ans, et aucun n’avait de antécédents de troubles médicaux affectant la fonction cérébrale. Le diagnostic de TSA a été confirmé en utilisant des critères acceptés. De plus, 19 adultes diagnostiqués avec des troubles d’hyperactivité avec déficit de l’attention (TDAH) ont également été recrutés pour agir en tant que groupe de contrôle neuro-développemental, pour voir si la méthode pouvait différencier les TSA et d’autres troubles neurodéveloppementaux. Ce groupe a été jumelé au groupe ASD en fonction du sexe, de l’âge et du fait qu’il était droitier ou gaucher.

Les scientifiques ont utilisé l’imagerie par résonance magnétique (IRM) pour prendre des scans de la matière grise du cerveau dans les trois groupes. Une technique d’imagerie distincte a été utilisée pour reconstruire ces scans en images 3D. En utilisant un algorithme informatique, les images ont ensuite été évaluées et classées en utilisant cinq «paramètres morphométriques». Cela signifie que les chercheurs ont examiné des variations particulières dans la taille, la forme et la structure de cinq caractéristiques différentes de la matière grise du cerveau, qui sont associées aux TSA.

Les résultats ont été évalués pour voir si la classification informatique des personnes atteintes de TSA correspondait au diagnostic clinique.

Quels ont été les résultats de base?

En utilisant cette méthode, l’étude a permis d’identifier les personnes atteintes de TSA avec une sensibilité (précision) allant jusqu’à 90% (c.-à-d. Si un volontaire avait un diagnostic clinique de TSA, il y avait 90% de chances qu’il soit correctement assigné à l’ASD catégorie par le programme informatique).

Cependant, la précision des résultats variait selon les mesures utilisées. Les diagnostics informatiques étaient plus précis en utilisant des mesures de l’hémisphère gauche du cerveau, les personnes atteintes de TSA étant correctement identifiées dans 85% des cas, lorsque les cinq mesures étaient prises en compte. La précision la plus élevée de 90% a été obtenue en utilisant une mesure de l’épaisseur corticale dans l’hémisphère gauche.

Dans l’hémisphère droit, les évaluations n’étaient pas aussi précises, les personnes atteintes de TSA étant correctement classées dans 65% des cas.

La spécificité (qui identifie correctement qu’une personne sans diagnostic clinique de TSA n’était pas atteint) était également très élevée. Du groupe témoin, 80% ont été correctement classés comme contrôles.

Dans le groupe témoin du TDAH, l’information de l’hémisphère gauche a été utilisée pour identifier correctement 15 des 19 personnes atteintes de TDAH (78,9%), tandis que quatre de ces personnes (21%) ont été incorrectement attribuées au groupe TSA. Les classifications utilisant l’hémisphère droit étaient moins précises.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que leur approche confirme l’hypothèse que la « neuroanatomie » de l’autisme est « multidimensionnelle », affectant plusieurs caractéristiques différentes du cerveau. Leur approche utilisant la «classification multiparamétrique» se compare bien avec les méthodes diagnostiques actuelles qui examinent les signes et les symptômes comportementaux. Ils suggèrent que l’anatomie du cerveau pourrait être utilisée comme un «biomarqueur» pour faciliter et guider le diagnostic comportemental.

Conclusion

Dans cette petite étude préliminaire, les chercheurs ont pu identifier correctement les personnes atteintes de TSA avec une précision de 90%, et les personnes sans TSA avec une précision de 80%, en utilisant diverses mesures de la matière grise du cerveau.

Cependant, cette étude était seulement dans 59 individus au total. Les résultats doivent être reproduits dans des études beaucoup plus importantes avant qu’un tel programme puisse être utilisé pour faciliter le diagnostic en milieu clinique. En particulier, il est nécessaire de préciser que cette méthode peut spécifiquement différencier les TSA et d’autres conditions neuro-développementales. En outre, les implications d’un tel test pour les TSA nécessiteraient un examen attentif, y compris les personnes qui seraient éligibles pour le test et si elle devrait être considérée pour une utilisation chez les enfants.

Les chercheurs notent également que:

Les différences dans les scanners peuvent avoir affecté la classification du TDAH.

La variation de précision entre l’hémisphère droit et l’hémisphère gauche nécessite une exploration plus approfondie.

L’algorithme de classification n’a été utilisé que sur les adultes atteints de TSA à haut rendement, de sorte qu’on ne sait pas si cela produirait les mêmes résultats dans d’autres groupes ayant des TSA plus graves.

La petite taille de l’échantillon a rendu impossible l’étude des différences de cerveau entre l’autisme et le syndrome d’Asperger.

Globalement, ces résultats sont prometteurs et d’autres recherches sont attendues avec intérêt.